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Definiendo Evangélico

El historiador de la religión George Marsden dijo una vez que en los años 50 y 60 un cristiano evangélico era “cualquiera que le guste Billy Graham”. Pero cuando se le pidió a Billy Graham que definiera el término a finales de los 80, respondió: “En realidad, esa es una pregunta que también me gustaría hacerle a alguien”. Resultó que ni siquiera el más famoso predicador evangélico de América podía describir lo que el término significaba.

Entonces, ¿qué es un evangélico, por el amor de Dios, y por qué importa? La respuesta requiere una comprensión tanto de la historia como de la teología del movimiento.

El término evangélico deriva de la palabra griega euangelion que significa “evangelio” o “buenas noticias”. Técnicamente hablando, evangélico se refiere a una persona, iglesia u organización que está comprometida con el mensaje del evangelio cristiano de que Jesucristo es el salvador de la humanidad. La palabra de raíz griega se utiliza en el Nuevo Testamento y se popularizó en los primeros siglos d.C. para distinguir el movimiento centrado en el amor de los seguidores de Jesús del violento Imperio Romano que a menudo hacía sus propios anuncios de “buenas noticias” para celebrar las victorias militares.

Pero las palabras son más que sus etimologías y definiciones de diccionario. También tienen connotaciones que cambian con el tiempo y a través de las geografías, ya que se usan de diferentes maneras y en diferentes contextos.

Según el Instituto para el Estudio de los Evangélicos Americanos del Wheaton College en las afueras de Chicago, Martín Lutero utilizó por primera vez la forma latinizada de la palabra evangelium para describir las iglesias no católicas nacidas de la Reforma Protestante en el siglo XVI.

Pero el término se impuso en gran medida en el mundo de habla inglesa más de un siglo después, durante el Gran Despertar, una serie de renacimientos en Gran Bretaña y las colonias americanas dirigidos por predicadores ardientes como Jonathan Edwards y George Whitfield. Debido a su influencia, el evangelismo se convirtió en un sinónimo de reavivamiento, o en una ferviente expresión del cristianismo marcada por el énfasis en la conversión de los extranjeros. A principios del siglo XIX, era “con mucho la expresión dominante del cristianismo” en los Estados Unidos.

En cierto modo, el cristianismo recibió una paliza a principios de 1900 en América. La carnicería de dos guerras mundiales y una Gran Depresión planteó preguntas sobre la existencia de Dios, y si es así, si Dios era tanto poderoso como bueno. Y la ciencia moderna planteó dudas sobre la viabilidad de las explicaciones del cristianismo sobre los orígenes de la vida. Los líderes evangélicos de todas las denominaciones contemplaron la posibilidad de formar una organización para representar lo que un pastor llamó “las multitudes sin voz”, y en 1942, nació la Asociación Nacional de Evangélicos.

Aunque la NAE no podía pretender ser la única o definitiva voz que hablara en nombre de los evangélicos, ayudó a redefinir el término. Según Robert Wuthnow, director del Centro para el Estudio de la Religión de la Universidad de Princeton y autor de Inventing American Religion, la definición de facto de evangélico era cualquier persona que perteneciera a una iglesia alineada con las 40 denominaciones bajo el paraguas de la NAE.

Pero en 1976, el término se generalizó cuando un agricultor de cacahuetes llamado Jimmy Carter ganó las primarias demócratas y luego las elecciones generales. Se convirtió en el primer presidente de EE.UU. en llamarse a sí mismo un cristiano evangélico “nacido de nuevo”. Los expertos se esforzaron por entender quiénes eran los evangélicos y cuántos existían. La revista Newsweek publicó un artículo de portada declarando 1976 como el “año de los evangélicos”.

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