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¿Qué es una “iglesia” en la ley inglesa?

En las últimas semanas y meses ha habido mucha reflexión sobre el futuro de la Comunión Anglicana. El comunicado de los Primados puede estar destinado a no complacer a nadie – demasiado liberal para los conservadores y demasiado conservador para los liberales – y puede ser que mantener la Comunión unida sea una tarea de Sísifo.

Sin embargo, las discusiones me hicieron pensar en la naturaleza de la Comunión, y de la comunión. La Comunión Anglicana, citando la Conferencia de Lambeth de 1930, se describe a sí misma en su sitio web como una “comunidad, dentro de la única y santa iglesia católica y apostólica, de aquellas diócesis, provincias o iglesias regionales debidamente constituidas en comunión con la sede de Canterbury”. Esta cita plantea una interesante pregunta sobre lo que en este contexto y más ampliamente significa ser o decir “una iglesia”.

En realidad, esto ya estaba en mi mente, ya que la respuesta a la pregunta “¿qué es una iglesia?” era importante para algunos consejos que recientemente di a un cliente. Su pregunta, “¿cómo establezco una iglesia?”, de hecho se relacionaba con su fe no principal, que también utiliza la palabra, pero la respuesta es muy similar cualquiera que sea la fe o la denominación que uno mire.

El primero de estos significados me parece que requiere poco a modo de comentario legal. Un edificio podría, con alguna justificación lingüística, llamarse iglesia si se utiliza para algún tipo de actividad religiosa. Luego podría ser usado para tal actividad y ser llamado de otra manera: una capilla, una mezquita, un templo, por ejemplo. Por lo tanto, esta es una definición de copos de maíz: todas las iglesias deben ser lugares de culto, pero no todos los lugares de culto deben ser iglesias. Sin embargo, observo de pasada en esta etapa la posibilidad de que un edificio de este tipo se registre en virtud de la Ley de Registro de Lugares de Culto de 1855, lo que traería consigo efectos tanto en el derecho matrimonial como en el fiscal.

Es probablemente esta primera definición lo que la mayoría de la gente quiere decir la mayor parte del tiempo cuando dicen ‘iglesia’. Sin embargo, no parece haber ningún efecto legal que dependa de si un edificio se llama iglesia, capilla o cualquier otra cosa. La ley en esta área, con razón, se basa en el fondo y no en la forma.

Las iglesias en el derecho inglés

La institución cuasi corporativa ha sido descrita como “la institución operativa que ministra la religión y da edificación espiritual a sus miembros”: véase Re Barnes en 81. ¿Qué podría ser una institución de este tipo, en términos legales? Me parece que hay cuatro estructuras principales que podría adoptar. Podría simplemente no tener ninguna estructura formal, un grupo de amigos reunidos para compartir su fe. Podría ser una asociación formal no incorporada: una sociedad o club. Podría ser una asociación incorporada como una empresa. Finalmente, podría ser una organización benéfica. Hay un número casi infinito de posibles variaciones, muchas de las cuales se superponen a estos límites.

Si la razón de ser principal de la asociación es poseer la propiedad (la iglesia…) en la que la comunidad rinde culto, un fideicomiso de caridad podría ser lo correcto. Si la fe en cuestión no está reconocida como religión, de modo que su promoción no sería “para el avance de la religión” (como lo era, hasta hace poco, la posición con la Cienciología), quizás sería mejor una sociedad anónima o una asociación voluntaria. Si la práctica de la fe requiere alguna práctica que es ilegal según la ley inglesa, como la toma de sustancias prohibidas, entonces el no tener una estructura formal puede ser la única opción. Hay casi tantas respuestas como grupos religiosos.

Es demasiado fácil, en particular para los comentaristas y los medios de comunicación (para los que puede proporcionar una útil narrativa de venta de papel y a menudo sensacionalista), suponer que las instituciones cuasi corporativas que llamamos Iglesias – la CofE, la Iglesia Católica Romana, la Iglesia Ortodoxa Rusa, etc. – son entidades monolíticas y únicas. No tienen por qué serlo, por supuesto, aunque algunas lo son. En el caso de la Comunión Anglicana, históricamente ha sido tan polilítica como se puede.

Entonces, ¿este significado de la palabra tiene algún uso para los abogados? Yo diría que sí, siempre que lo usemos con precisión. Decir “la Iglesia de Inglaterra” es interponer toda la ley sobre las estructuras y la constitución de ese cuerpo. Lo mismo ocurre con la Iglesia Católica Romana. La etiqueta es una taquigrafía conveniente para ese cuerpo de ley y fe, pero sólo es una taquigrafía.

Tercero, la agregación de miembros. Aquí, creo que podemos dejar la ley (y, más importante quizás, los abogados) atrás por un momento. Tal vez sea una perspectiva peculiarmente cristiana, desearía que alguien me lo dijera, pero esto me parece que es el meollo de la respuesta. Sin una agregación de individuos no hay necesidad de instituciones o edificios, ciertamente no hay necesidad de que los abogados discutan sobre lo que todo esto significa.

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